Sardhana, the story which inspired Jules Verne

On the road to Sardhana, India

Let’s dive for a while in the epic past of the 18en century in India. India was then Indias, a lot of small kingdoms ruled by Maharajahs who were fighting each other and the European Powers : Portugal, France, and most of all United Kingdom.
In this time of adventures, an adventurer came in the neighborhood of Delhi : Walter Reinhardt. He was from France, or maybe from Germany as he lived in a border area. He was taciturn (hence is surname : “Le Sombre” aka “The Dark”), and also courageous and lucky enough to marry the heir of Sardhana Maharajah as its army commander. He succeeded him after he died. From poor adventurer he was now immensely rich : Maharajah life was then sumptuous : palaces, feast, jewels, concubines and tiger hunt on elephant back.
But his kingdom was pressured by neighbors, so he allied himself with the British, and lastly died for them during the last defense of the Agra fortress.

The story continued in Occident, Walter Reinhardt had no direct heirloom, and the Bank of Great Britain seized his fortune. This was the beginning of a 1 year long lawsuit interrupted by European wars, between the French, German heirs of Reinhardt, and the Bank of Great Britain.
Everybody was fighting for the inheritance, and this was so much money ( about the France’s current GDP) that the Bank of Great Britain had to win or was bankrupted. It finally prevailed by prescription. During this many years of lawsuit the story was regularly covered by the press, and it inspired Jules Verne one of his book : The Begum’s Fortune ( Les 500 Millions de la Begum). In this book the French and German heirs inherit the fortune, one construction and ideal city of modernity and urbanism, the other constructing steel-city, and gigantic factory-city.

Strange fortunes of life have made me one of the many descendants of Walter Reinhardt (as confirmed by my father, a genealogist maharajah hunter), and so I was bond to go to Sardhana to see the former kingdom of my ancestor.

Sardhana is nowadays a small village situated 60 km N-E of Delhi. Only 60 km, but nevertheless after more than 9 months of travel and 22 countries visited, it was the most difficult journey I ever had. It took us 6 hours to go, 6 hours to return! We took metro, at least 3 buses, struggled in the traffic jam, walked for 1 hour with the temperature over 45 degrees …

In the alley of Sardhana

The advantage of this detachment is that people are rally authentic, and also it is a direct travel to rural India (which is hundred of millions of people).
So we entered the village already tired. People were staring at us, even following us. Two journalists came to interview us. Foreigners are quiet an uncommon sight here.

We were soon at Sardhana’s Basilica, one of the most beautiful church of India. It was build by Walter Reinhardt wife : The Begum Sumbru, a very exceptional women as she may have been the first Catholic ruler of a part of India. She stayed in the memory of the local people because she was kind with her people, and was very religious. She left to her numerous children this beautiful church, and 2 palaces in Sardhana and one in Delhi.

Sardhana

Indian pilgrims converge from all over the country once or twice a month. The Basilica was constructed by an Italian Architect with lavish materials : marbles and gold, and appears like a mirage amongst the surrounding agricultural fields and the very basic village. Some of the decorative skills used are the same as in the Taj Mahal, in Agra.

Semi-precious incrustations, Sardhana, India

Begum

The funeral stele was made in Italia and imported, very Greco-Roman.

With Samuel the sexton, Sardhana, India

The sexton Samuel showed us the Church inside-out , and then the two former palaces. One hosts nowadays the seminar and an hospice, the other is bigger and more luxurious and hosts a school. The monks and inhabitants were very proud of their patrimony, and particularly welcoming, although communication was hard : English lingua hasn’t yet infused India so far.

Begum

With Nitu, Meerut train station, India

For the way back (another 6 hours) we took buses to the railway, helped by the charming Nitu and her son (no English, but a lot of friendliness). She taught us how to queue in India (FIGHT) and bought us lashings of food (we are too thin by Indian standard!).

In the train to Delhi with Bhramans, India

Then we took the train, which was late and crowded. There we met a group of Hindu pilgrims coming from the mystical Ganges sources. They were Brahamanes ie. an Hindu cast. Brahamanes are vegetarian and cannot eat something cooked or touched by a no-Brahamane. So without surprise they politely declined when I offered them some chips.
Fortunately enough for us nothing forbid them to offer food, and so we ate special pilgrimage food with them while looking the majestic Indian sceneries by the windows.

In the romano-Catholic cemetery, Agra, India

The next step in the research of my ancestor led us to Agra, 150 km away. Walter Reinhardt is said to be buried in the roman-catholic cemetery. Finding this cemetery is already a difficult task because if many millions of tourists come in Agra every year, nobody care about an old cemetery full of graves half erased by the time.

Graves of the romano-catholic cemetery, Agra, India

And time we hadn’t a lot, just a few minutes to find the right grave. We ran trough the cemetery, taking pictures and trying to decipher names.

This was the last difficulty. Walter Reinhardt was an adventurer made Maharajah, and so he wasn’t too proud of his origins. So during all his life he lied about his places of birth, his age, and even his name. No surprise his beautiful grave doesn’t carries his name!

Here ends our quest for my ancestor the Maharajah Sumbre, whose story I only scrapped. It is an history which like many others only ask to be dug up from the rich Indian Past.

21 comments for “Sardhana, the story which inspired Jules Verne”

  1. Wooaaa !!
    J’adore l’histoire !!
    Cura est donc une déformation de Reinhardt ? Si on le dit très vite, pourquoi pas ??

    Je reconnais bien là le train entre Agra et n’importe où ailleurs, quel cirque ! 😀

    Gros bisous !!

  2. Magnifique, bravo pour ce beau récit….
    Bises

  3. @Leo : non, Cura ne vient pas de Reinhard. La filiation se fait par la famille maternelle de l’arrière grand mère Cura de Remi. Mais cette histoire de maharadja a fait Rever bien des générations dans la famille !

  4. Je suis particulièrement ému de votre reportage. Cela fait si longtemps que je rêvais de partir dans les pas du maharadja “Sombre” ou “Somroo” et de sa géniale épouse la Begum…
    Vous aurez donc été mes yeux !
    Remi, cette histoire est désormais devenue concrètement la tienne, celle d’une partie de tes racines ; il t’appartiendra de la transmettre, j’y compte bien !

  5. Je pense que cela doit être émouvant de retourner sur les traces de cette personne, surtout qu’au jour d’aujourd’hui personne n’a réussi à déterminer avec certitude l’origine de Walter Reinhardt. Cela fait des années et des années que tout le monde essaye de trouver le lieu de naissance sans succès. Je remarque de plus en plus d’articles à son sujet mais le mystère reste…..En tout cas merci de nous avoir fait voyager….

  6. Ma grand’mère, lorraine, possédait tout un dossier, et avait fait des recherches, car un de ses ancêtres s’appelait Reinhart. C’est une histoire d’utopie familiale : le trésor de la Bégum.
    Mon père s’est rendu à Agra, sur le tombeau en 1947.
    J’ai encore le dossier, çà me ferait plaisir d’en causer avec un de ses multiples descendants.
    Je pars dans le Rajasthan dans un mois.
    Cà fait du bien de rêver,
    Mirey’

  7. Danke es mal zu sehen Dürfen—Schmid Nachfahren Sombre Walter
    Reinhard- Ich wuste das von meinen Fater Walter der in Lützenhard-Geb.Es sollen auch herren aus England da gewesen sein
    erberechtigung-es kam nicht dazu wegen aussiedlung-Erbe weg-
    Dokumente weg.Werde das Land meines Ahne nie besuchen können da
    ich einer der Ärmsten meiner Fam, binn.Danke für die kl.doko

    Rolf Schmid

  8. Bonjour,
    Moi aussi j’aimerai bien échanger des infos sur cette personne, le dossier que vous avez date je pense…..L’affaire à ma connaissance est toujours en cours peut être qu’un jour qui sait !!!!

  9. Bonjour
    Dernier rebondissement l’affaire semble avancer, l’origine de Walter Reinhardt a semble t’il été trouvé

    http://www.reinharderben.de/facebook-twitter/

    Cordialement

  10. je viens de tomber sur ces coms eh oui que c’est tjrs en cours et aujourd’hui plus que jamais car l’origine et l’acte de naissance a ete trouver contacter moi vert.bleu10@wanadoo.fr

  11. Bjr
    si c’est possible de contacter Remi le reporter ou qu’il me contact
    merci

  12. Nous sommes à la recherche de Mme Mireille Mouzon qui d’après son commentaire ci dessus ferait également parti de la généalogie si elle lit le message merci de nous contacter
    lea4@orange.fr
    Par contre en lisant le résumé je vois la somme avancée de 1000 milliard d’euro, c’est énorme, à ma connaissance la banque d’Angleterre n’a pas obtenue un prononcé de prescription.
    Il faut pouvoir établir le lien de parenté ce qui me semnle t’il est fait puisque l’acte de naissance a été trouvé.
    Cordialement

  13. Les bijoux de la Bégum, spoliés par la Reine d’Angleterre, ont fait rêver ma grand’mère.
    Un de ses ascendants s’appelait Walter Reinhardt, ou Reinert, selon l’orthographe.
    Moi, çà m’amuse bien.
    Je ne suis pas allée sur la tombe,mais pas loin, mais mon père oui, en 1950.(j’ai sa photo)
    De toute façons, merci pour les rêves, et quel magnifique pays :
    Mireille

  14. bjr
    non Mireille ce n’est plus un reve c’est bien la realitee suffit de rassembler toute la genealogie et paffff
    oh ce fut un reve tres longtemps et comme l’angleterre voulait le certificat de naissance eh bien c’est chose faite apres + de 20 ans de recherche
    a vous de me faire parvenir tout ca
    merci a bientot

  15. Namasté Léa, namasté Lulu, Oui c’est bien moi moi-même (comme on disait au Gabon , avec l’accent). je viens de prier Mr. Google de me donner des infos sur notre fameux mercenaire. Et vous voilà. Je poste mon courrier mardi.
    Mireille

  16. je precise que le nabab est né en alsace en 1720 et non a Fels ni a la Rochette donc si vous avez des documents de celui né en alsace contacter moi vert.bleu 10@wanadoo.fr

  17. A tous ceux que les millions de la Bégum Sombre font rêver et qui s’intéressent à cette extraordinaire Jeanne d’Arc exotique et à son vaillant et généreux époux Walter Rheinhardt militaire alsacien qui l’acheta orpheline dans une école traditionnelle de danse érotique et qui devint nabab après moult victoires militaires, toujours accompagné de son épouse qui n’hésitait pas à faire le coup de feu à ses côtés. Pour tout connaître de ces deux héros qui fondèrent la Ville de Sardhana et ses principaux édifices. Je vous suggère vivement de lire le remarquable “Roman de la Bégum Sombre”, écrit par Michel Larneuil ed. Albin Michel (1981) à partir des mémoires de la bégum Joanna Sombre qui écrivit dans son testament: “Je suis de ceux qui ont grandis et vécus par l’épée”…. et qui, chrétienne très croyante espérait que tout le Bien qu’elle a fait dans sa vie agitée, pèsera plus lourd que tout le Mal qu’elle a pu semer…

  18. un autre article à propos d’héritages après la mort de la bégum Sombre
    http://www.luxemburgensia.bnl.lu/cgi/getPdf1_2.pl?mode=page&id=2314

  19. Begum was 14 years old when she came to Johann wather Reinhardt.
    Your family was ferfolgt ermordet.Sie fled to the indien.Auf has gone to India this girl einges experienced up to postition, how could they also feed on.
    To begnug it was only wather Reinhard gave her a dignified life.
    The Church has the fergessen, or not to admit, the one you raise in the sky
    else is forgotten.
    The heritage is still active, but has England manages the heritage until today none of the
    Rechtmäsigen azurückgegeben.So like India the country Sardhana

  20. Quite an interesting story to read. Nobody knows for sure his real name, his place of birth, why he came to India or the reasons for his secrecy. Since I live in Delhi one day I will visit Sardhana, just for the sake of the mystery surrounding this person

    Einer der berühmsteten Freischärler aus Europa, die in Indien eine Karriere machten. Wenn Rheinhard Samru eine interessante Persönlichkeit war, war seine Frau doch noch interessanter.Daß sie als Frau in 18. Jahrhundert in NordßIndien eine Söldnertruppe geführt hat ist nicht zu fassen. Sardhana ist nicht weit von Delhi, wo ich wohne. Ich will mal diese Ort einmal besuchen

  21. C’est étonnant de trouver ce recit, car j’avais un oncle le Dr. Kurt Reinhard qui avait passé un bon moment sur le sujet et une éventuelle parenté (jamais prouvée) mais qui a néanmoins écrit un petit livre sur ce Walter Reinhard et qui n’a jamais fait plus de lecteurs que notre famille,je crois. Mais il avait passé beaucoup de temps en recherches et visites en Inde. Le livre d’Irene Frain raconte d’ailleurs très bien son histoire.

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